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A 116 años de su natalicio: las obras imperecederas de Raúl Leoni, el "presidente bueno"

Sobre Raúl Leoni, dice el historiador Rafael Arráiz Lucca que "Como ninguno de los gobiernos democráticos que nos hemos dado, el de Leoni crece pertinazmente con el paso de los años, y a la luz de las experiencias recientes, se acerca cada día más a una suerte de modelo"

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Caracas / Foto Portada: Cortesía.- Este lunes se cumplen 116 años del natalicio del abogado, político y presidente de Venezuela entre los años 1964 y 1969, Raúl Leoni. La ocasión es ideal para recordar sus obras imperecederas, sus grandes aportes a la Generación del 28, su rol como líder fundador de Acción Democrática, ministro y sucesor de Rómulo Betancourt. El llamado "presidente bueno" dejó escuelas, universidades, autopistas, suministro de agua potable, generación eléctrica y crecimiento sostenido del Producto Territorial Bruto durante su período constitucional, según los profesores Rafael Arraíz Lucca y Mario Buffone.

El inicio en Upata y la Generación del 28

Raúl Leoni Otero nació el 26 de abril de 1905 en Upata, estado Bolívar. Hijo de Clemente Leoni y de Carmen Otero Fernández. En el año 1919 la familia Leoni Otero decidió mudarse a Caracas, donde Raúl cursó bachillerato en el Liceo Caracas (hoy Liceo Andrés Bello).

A los 16 años (1921) fue encarcelado junto con más de ochenta estudiantes por participar en una manifestación pública en solidaridad con unos tranviarios, la policía gomecista los llevó a la Cárcel de La Rotunda. Estuvo en prisión un mes. Tras ser liberado, participó del alzamiento militar contra Gómez el 7 de abril de ese año, pero al ser frustrado, decide exiliarse en Colombia.

En 1924, comenzó a estudiar en la Facultad de Derecho de la Universidad Central de Venezuela, durante su etapa como estudiante formó parte de la dirigencia estudiantil y se convirtió en Presidente de la Federación de Estudiantes de Venezuela (FEV).

Al presidir la FEV en 1928 formó parte de la Generación del 28. La  Semana del Estudiante de ese año, los estudiantes buscaban obtener recursos para la fundación de la Casa Andrés Bello, y así prestar ayuda a los estudiantes que desde la provincia se trasladaban hasta la capital para continuar su estudios.

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A Raúl Leoni le correspondió -en calidad de presidente de la FEV,- organizar estos actos, entre los cuales estaba elegir la reina de los festejos. Para la coronación en el Teatro Municipal se incluyó como Caballero de Honor, junto a Miguel Otero, Isaac Pardo, Carlos Irazábal, Armando Zuluaga y Jóvito Villalba, entre otros. En medio de la celebración estudiantil y pese al ferreo control de la dictadura de Gómez, sus principales figuras: Jóvito Villalba y Rómulo Betancourt aprovecharon la ocasión para difundir y elevar sus ideas democráticas entre los presentes.

Para 1929, Leoni se sintió identificado y comprometido con la expedición que preparaba Román Delgado Chalbaud a las costas venezolanas con la que esperaban derrocar al gobierno de Juan Vicente Gómez. Leoni se trasladó a Santo Domingo junto con otros compañeros de exilio, pero debido a que su embarcación La Gisela naufragó, no pudo participar de la aventura armada. Permaneció un año en la República Dominicana, para luego regresar con su familia a Barranquilla.

Junto con Betancourt, fundó en 1931 la Agrupación Revolucionaria de Izquierdas (ARDI), la misma que lanzó el “Plan de Barranquilla”( programa político donde se diagnosticó la realidad del país y se trazaron las líneas de acción necesaria para superar el estado de atraso en que se encontraba Venezuela). Con esta iniciativa se estaba sembrando la idea de un partido como lo serían más tarde ORVE, luego el PDN y finalmente Acción Democrática.

Al morir Juan Vicente Gómez en 1935, Leoni regresa a Venezuela y es elegido diputado al Congreso de la República por el estado Bolívar. Se une a la creación del Movimiento de Organización Venezolana (ORVE). El 13 de marzo de 1937, el presidente en funciones, Eleazar López Contreras decreta la expulsión de Leoni y la de otros 46 dirigentes políticos, luego de haber publicado un Libro Rojo que pretendió demostrar la vinculación de los estudiantes expatriados con el comunismo y la extrema izquierda. Lo que le valió su eliminación del Acta Federal ante el Congreso.

Por este hecho fue desterrado, enviado a México y luego a Panamá. En 1938 regresa a Colombia donde retomó sus estudios de derecho en la Universidad Externado de Colombia y finalmente consiguió graduarse como abogado en Bogotá.

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Regreso y partidos

En junio de 1939, Leoni volvió a Venezuela para incorporarse a la organización clandestina del Partido Democrático Nacional (PDN); dos años más tarde, en 1941 participó como miembro fundador de Acción Democrática.

Un golpe de estado cívico-militar en el año 1945 derrocó el gobierno del presidente Isaías Medina Angarita. Este golpe fue dirigido  por soldados del alto mando militar y simpatizantes de AD, tras el éxito se logró la instauración de la Junta Revolucionaria de Gobierno, presidida por Rómulo Betancourt, y en la cual se incluiría como miembros: a representantes de las Fuerzas Armadas y a dirigentes de Acción Democrática.

Leoni es designado miembro de la junta y además es nombrado Ministro del Trabajo, cargo en el que fue ratificado durante el gobierno de Rómulo Gallegos.

Más tarde, el 24 de noviembre de 1948 un golpe de Estado generó el derrocamiento del Presidente Gallegos. Al desconocer al nuevo gobierno, Leoni trató de impulsar -sin lograrlo- un nuevo gobierno provisorio con otros políticos de confianza de Gallegos, que se constituirían en Maracay. Pero las fuerzas militares de Carlos Delgado Chalbaud lo encarcelan por 8 meses en la Cárcel Modelo de Caracas.

Tras su permanencia en la cárcel, el 19 de abril de 1949 fue expulsado por tercera vez del país, esta vez su destino fue La Habana, de allí a Nueva York y finalmente permaneció por casi dos años en Washington DC, donde se casó el 20 de agosto de ese mismo año con Carmen América Fernández, mejor conocida como Doña Menca de Leoni.

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Luego se mudó a Costa Rica. En 1954 viajó a Bolivia como delegado de la Oficina Internacional del Trabajo. En 1956 se trasladó al Perú, pero el presidente Manuel Odría ordenó su expulsión del país, por lo que fue deportado hacia Costa Rica.

El 23 de enero de 1958 en Caracas es derrocado el Presidente General Marcos Pérez Jiménez, por lo que Leoni regresa a Venezuela el día 25 del mismo mes. Es designado Primer Vicepresidente de AD y electo Senador de la República por el estado Bolívar el 7 de diciembre de ese año. Ese mismo día Leoni es designado Presidente de AD. En 1959, fue nombrado presidente de la Cámara del Senado y del Congreso Nacional. Presidió el Poder Legislativo hasta 1963, al postularse a la Presidencia de la República en ese mismo año.

El 11 de marzo de 1964, Raúl Leoni se convirtió en el primer presidente de la República electo por votación popular que recibió el mandato de otro presidente  también electo por votación popular, inédito en la Venezuela de entonces.

El "presidente bueno"

Al consultar el blog del historiador venezolano Mario Buffone se obtiene una visión amplia de las obras de Leoni como mandatario, conocido como el "presidente bueno" por su sencillez y respeto a los valores democráticos. Buffone lo describió como un "valiosísimo ejemplo a seguir para la Venezuela actual" ya que gracias a su sobriedad, Leoni estuvo muy lejano de la estridencia demagógica característica de los gobernantes de principios del Siglo XXI. Su vida fue plena de rectitud, tanto en el ámbito público como en el ámbito privado.

La gestión de Leoni como presidente de la república fue de avance en todos los niveles.

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Se incrementó la matrícula educativa en 367 959 estudiantes, desde el preescolar hasta la universidad; fue decretada la creación de la Universidad Metropolitana y de la Universidad Simón Bolívar; fueron creadas 11 nuevas bibliotecas; se incrementó en 2 366 camas la capacidad de los hospitales públicos; algunos de los hospitales inaugurados fueron: Upata, Maturín, Acarigua-Araure, Ciudad Ojeda (estructura sustituida posteriormente por el hospital Pedro García Clara, más grande y moderno), Centro Nacional de Rehabilitación Alejandro Rhodde (Caracas), Cabimas, Tucupita, San Felipe, Puerto Cabello, El Tigre, El Vigía, Guaiparo (Ciudad Guayana), Cantaura, Cumaná y Carúpano.

Durante su presidencia, se traspasó al sector público el hospital de la compañía petrolera Menegrande Oil Company, de Puerto La Cruz; fueron decretadas 3 reservas forestales: El Caura (la más extensa del país), La Paragua y Río Tocuyo; con la reforma de la Ley del Seguro Social se comenzó con la política de pensiones de ese organismo; se creó Aluminio del Caroní (ALCASA) y miles de empresas más que lograron disminuir el desempleo de 14,5% en 1963 a 6,5% en 1968.

Se incrementó la superficie agrícola bajo regadío en 19 814 hectáreas; se iniciaron 13 embalses, bautizado como La Estancia, Tamanaco, Tocuyo de la Costa, Tulé, La Pereza, Cumaripa, Ocumarito, San Pedro, Agua Viva, Dos Cerritos, Durute, La Becerra, Puente Blanco y fue puesto en servicio el más grande de todos, el Guri, obra magnánima de la democracia, comenzado por Romulo Betancourt en 1963 y culminado por Jaime Lusinchi en 1986; la capacidad instalada de generación eléctrica creció en 734 megavatios.

El  suministro de agua potable aumentó en 194 millones de metros cúbicos, la población con servicio de cloacas subió cerca de un millón de habitantes; comenzó el Discado Directo Nacional telefónico, el cual fue eliminando progresivamente las operadoras que gestionaban las llamadas entre los usuarios y se incluyeron las primeras poblaciones con ese servicio: Caracas, Maiquetía, Maracay, Valencia, Barquisimeto, Guatire, La Victoria, Maracaibo, Mérida, San Cristóbal, San Juan de los Morros, Valera y Valle de La Pascua; fueron construidos 9.352 kilómetros de carreteras, algunas concluidas en su quinquenio, como las autopistas Regional del Centro (tramo Coche-Las Tejerías), Valencia-Puerto Cabello, Charallave y la ampliación de la Autopista Francisco Fajardo y la Norte-Sur (Caracas), junto con el asfaltado de las carreteras Tinaco-El Baúl, San Juan de Los Morros-Altagracia de Orituco, Santa Teresa del Tuy-Altagracia de Orituco, San Fernando de Apure-Achaguas, Machiques-La Fría, Upata-El Manteco, Dos Caminos-Calabozo-Camaguán-Puerto Miranda, El Tocuyo-Los Humocaros, Flor de Patria-Panamericana.

Además, inició la construcción de las autopistas Barcelona-El Tigre y el asfaltado de las carreteras Chaguaramas-Las Mercedes-Cabruta y Barinas-San Cristóbal. El Puente Angostura, la “Cota Mil”, el Distribuidor La Araña, los túneles de El Valle y El Paraíso, la Avenida Libertador, las intercomunales de El Valle y Antímano (Caracas), Circunvalaciones 1 y 2 (Maracaibo), Intercomunal Barcelona-Puerto La Cruz, etc; se creó la Oficina Ministerial de Transporte, organismo que comenzó la planificación del Metro de Caracas.

Durante su gestión el sector público construyó 123 299 viviendas, más que todas las que se construyeron desde la dictadura de Juan Vicente Gómez hasta su llegada al gobierno y se construyó Caricuao, El Valle y El Cafetal en el Área Metropolitana de Caracas, Bararida (Barquisimeto), Complejo Turístico El Morro (Lecherías), La Trinidad (Maracaibo), El Piñonal (Maracay), Campo de Oro (Mérida) y La Isabelica (Valencia).Mario Buffone: "Obras de la Democracia". Disponible en línea

En la obra Bliblioteca Biográfica Venezolana impresa en el año 2005, Rafael Arraíz recuerda el crecimiento del Producto Territorial Bruto durante el mandato de Leoni, citando cifras de Cordiplan.

1964                     32 352            7,8%

1965                     34 516            6,7%

1966                     35 596            3,1%

1967                     37 362            5,0%

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1968                     39 423            5,5%Biblioteca Biográfica Venezolana. Rafael Arráiz Lucca: Biografía de Raúl Leoni, página 98

El 1 de diciembre se celebraron las elecciones presidenciales en las que resultó vencedor Rafael Caldera, candidato por Copei. El candidato de Acción Democrática, Gonzalo Barrios perdió por 28 mil votos, pero Leoni cumplió su promesa: entregar el poder así la diferencia "fuera de un solo voto".

Leoni, demócrata a carta cabal, se despidió del poder con la sobriedad que lo caracterizaba:

"Al dejar detrás de mí las puertas de Miraflores no dejo nada que pueda perturbar mi ánimo ni atemorizar mi conciencia. Los corredores y cámaras del viejo palacio quedan limpios y sin máculas de intrigas ni de maldad. Allí no se maquinó ni se fraguo contra el pueblo, cuyo verdadero espíritu fue allí siempre el soberano. Siempre se le respeto, se le quiso y se trabajó para él exclusivamente. No tengo nada que temer. Y si me aflige algún pesar. Será el no haber logrado la realización de todo cuanto soñé, de todo cuanto aspiré y de todo cuanto quise hacer. Si algo temo es el no haber servido a mi país como lo he deseado".

Biblioteca Biográfica Venezolana. Rafael Arráiz Lucca: Biografía de Raúl Leoni, página 106

En Nueva York, tres años más tarde, en 1972, Raúl Leoni falleció la madrugada del 5 de julio. Al respecto, dice Arráiz Lucca:

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"Como ninguno de los gobiernos democráticos que nos hemos dado, el de Leoni crece pertinazmente con el paso de los años, y a la luz de las experiencias recientes, se acerca cada día más a una suerte de modelo"Biblioteca Biográfica Venezolana. Rafael Arráiz Lucca: Biografía de Raúl Leoni, página 109





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