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La NASA logra con éxito su primer vuelo en Marte con el helicóptero Ingenuity

El helicóptero robot fue programado para ascender tres metros hacia arriba, luego flotar y rotar en su lugar sobre la superficie marciana

AP

Caracas.- El helicóptero robot en miniatura 'Ingenuity' de la NASA hizo este lunes un despegue y aterrizaje exitoso en Marte, logrando el primer vuelo controlado y propulsado por un avión sobre la superficie de otro planeta, dijo la agencia espacial estadounidense.

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El debut del remolino de doble rotor en el Planeta Rojo marcó un momento de los hermanos Wright del siglo XXI para la NASA, que dijo que "el éxito podría allanar el camino para nuevos modos de exploración en Marte y otros destinos en el sistema solar, como Venus y la luna de Saturno, Titán".

Los gerentes de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA cerca de Los Ángeles estallaron en aplausos y vítores cuando los datos de ingeniería transmitidos desde Marte confirmaron que el helicóptero de 4 libras (1.8 kg) con energía solar había realizado su primer vuelo de 40 segundos precisamente como planeado tres horas antes.

El helicóptero robot fue programado para ascender 10 pies (tres metros) hacia arriba, luego flotar y rotar en su lugar sobre la superficie marciana durante medio minuto antes de volver a asentarse sobre sus cuatro patas.

Durante la presentación de la NASA del evento transmitido en vivo desde la sede del JPL, los gerentes de la misión también mostraron las primeras imágenes del vuelo.

Una foto en blanco y negro tomada por una cámara a bordo apuntando hacia abajo mientras el helicóptero estaba en el aire mostró la sombra distintiva proyectada por Ingenuity en la luz del sol marciana en el suelo justo debajo de él.

Asimismo, un fragmento de metraje de video en color capturado por una cámara separada montada en el rover Perseverance de Marte de la NASA, estacionado a unos 200 pies de distancia, mostró el helicóptero en vuelo contra el paisaje de color naranja que lo rodea.

"Ahora podemos decir que los seres humanos han volado un avión en otro planeta", dijo MiMi Aung, gerente de proyectos de Ingenuity en JPL.

A pesar de la brevedad del vuelo, marcó una hazaña histórica en la aviación interplanetaria, que tuvo lugar en un "campo aéreo" a 173 millones de millas de la Tierra en el suelo de una vasta cuenca marciana llamada Cráter Jezero.

La NASA comparó el logro con el primer vuelo controlado de los hermanos Wright de su avión a motor cerca de Kitty Hawk, Carolina del Norte, en diciembre de 1903: un despegue y aterrizaje que cubrió solo 120 pies (37 metros) en 12 segundos, refirió Reuters.

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Rindiendo homenaje a ese primer vuelo modesto pero monumental, los ingenieros de la NASA colocaron una pequeña franja de tela de ala del volante Wright original debajo del panel solar de Ingenuity antes de enviarlo a Marte.

El diminuto helicóptero fue llevado al Planeta Rojo atado al vientre del vehículo de exploración de Marte Perseverance, un laboratorio de astrobiología de seis ruedas que aterrizó en el cráter Jezero el 18 de febrero después de un viaje de casi siete meses por el espacio.

El ingenio se desarrolló como una demostración de tecnología, separada de la misión principal de Perseverance de buscar rastros de microorganismos antiguos y recolectar muestras de roca marciana para su eventual regreso a la Tierra para su posterior análisis.

Con la primera salida del helicóptero considerada un éxito, la NASA planea enviar la aeronave en varios vuelos adicionales y progresivamente más ambiciosos en las próximas semanas.

La construcción de un helicóptero que pudiera volar en Marte supuso un gran desafío para los ingenieros del JPL.

Si bien Marte posee mucha menos gravedad para vencer que la Tierra, su atmósfera es solo un 1% más densa, lo que hace que sea especialmente difícil generar sustentación aerodinámica. Para compensar, los ingenieros equiparon al Ingenuity con palas de rotor que son más grandes (cuatro pies de largo) y giran mucho más rápido de lo que se necesitaría en la Tierra para un avión similar de su tamaño.

El diseño se probó con éxito en cámaras de vacío construidas en el JPL para simular las condiciones marcianas, pero quedaba por ver si Ingenuity realmente volaría en el cuarto planeta desde el sol, hasta el lunes.

Debido a las enormes distancias involucradas, Ingenuity fue diseñado para ejecutar instrucciones de vuelo preprogramadas de forma autónoma, utilizando sofisticados sistemas de navegación y piloto a bordo.

La pequeña y liviana aeronave también tuvo que resistir el frío extremo, con temperaturas nocturnas de hasta 130 grados bajo cero Fahrenheit (menos 90 grados Celsius), utilizando solo energía solar para recargar y mantener sus componentes internos adecuadamente calentados.

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El vuelo planeado se retrasó una semana por una falla técnica durante una prueba de giro de los rotores de la aeronave el 9 de abril. Pero la NASA dijo que resolvió ese problema transmitiendo algunos comandos adicionales a su secuencia de vuelo la semana pasada.

La sombra del helicóptero de la NASA / Foto: Reuters
El equipo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA / Foto: Reuters





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