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Viruela símica: qué es y cómo se contagia

La enfermedad fue detectada por primera vez en seres humanos en 1970 en la República Democrática del Congo en una región en la que la viruela había sido erradicada desde 1968

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Caracas/Foto: Cortesía.- En las última semanas las autoridades de Salud de varios países de Europa y Estados Unidos (EE. UU.) han confirmado una serie de casos de viruela de mono o viruela símica, detectada por primera vez en los seres humanos en el año 1970 en la República Democrática del Congo. 

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En Europa se han reportado infecciones en países como Reino Unido, Italia, Portugal, España y Suecia. Dicha enfermedad ha comenzado a propagarse entre personas que no viajaron a África. 

Según explica la Organización Mundial de la Salud (OMS) en su portal web, la viruela símica es una zoonosis viral rara que produce síntomas similares a los que se observan en los pacientes de viruela en el pasado, aunque menos graves. Actualmente, sigue apareciendo esporádicamente en algunas partes centrales y occidentales de la selva tropical de África. 

La enfermedad fue detectada por primera vez en seres humanos en 1970 en la República Democrática del Congo en una región en la que la viruela había sido erradicada desde 1968. 

Desde 1970, se han notificado casos de viruela símica en diez países africanos: Camerún, Côte d’Ivoire, Gabón, Liberia, Nigeria, República Centroafricana, República del Congo, República Democrática del Congo, Sierra Leona y Sudán del Sur.

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La mayoría de los casos que han sido notificados proceden de regiones rurales de la selva tropical de la cuenca del Congo y el África occidental, en particular de la R.D. Congo, donde se considera endémica.

En el año 2003 se detectaron por primera vez casos de viruela símica en Estados Unidos. La mayoría de los pacientes habían tenido contacto con perros de la pradera que habían sido infectados por roedores africanos. 

¿Cómo se transmite? 

La OMS indica que la infección se produce por contacto directo con la sangre, los líquidos corporales o las lesiones de la piel o las mucosas de animales infectados. 

En África se han registrado casos por la manipulación de monos, ratas gigantes de Gambia o ardillas infectadas, pero se considera que los roedores son los principales reservorios del virus. 

La transmisión de persona a persona puede producirse por contacto con secreciones infectadas de las vías respiratorias, lesiones cutáneas, objetos contaminados con los fluidos del paciente o materiales de la lesión. 

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La transmisión se produce principalmente por gotículas respiratorias, generalmente tras prolongados contactos cara a cara con el paciente. 

La infección también se puede transmitir por inoculación o por la placenta. 

Síntomas

De acuerdo a la información compartida por la OMS, el periodo de incubación de la viruela símica suele ser de 6 a 16 días, pero puede variar entre 5 y 21 días.

La infección se divide en dos periodos: 

  • El periodo de invasión (entre los días 0 y 5), caracterizado por fiebre, cefalea intensa, inflamación de los ganglios linfáticos, dolor lumbar, dolores musculares y falta de energía. 
  • El periodo de erupción cutánea (entre 1 y 3 días después del inicio de la fiebre), cuando aparecen las distintas fases del exantema, que por lo general afecta primero al rostro y luego se extiende al resto del cuerpo. Las zonas más afectadas son el rostro, las palmas de las manos y las plantas de los pies. La evolución del exantema desde maculopápulas a vesículas, pústulas y las subsiguientes costras se produce en un periodo de 10 días y su eliminación completa puede tardar hasta tres semanas.

Otros pacientes pueden presentar inflamación de los ganglios linfáticos graves antes de la aparición del exantema. 

Los síntomas pueden durar de 14 a 21 días. 

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Los casos graves se producen entre los niños y su evolución depende del grado de exposición al virus, el estado de salud del paciente y la gravedad de las complicaciones.

Su tasa de letalidad ha variado en los últimos años, pero la mayoría de las defunciones se producen en niños pequeños, aunque los más jóvenes también pueden ser susceptibles a la viruela símica. 

Hasta la fecha no existe un tratamiento o una vacuna contra la infección. 



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